[스토리 베이스볼] SSG 추신수 1000$ 도움 받은 마이너리거, 1년 뒤 재회…“세심·친절·배려”

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    브랜든 맨 롯데 퓨처스팀 투수 코디네이터(왼쪽)가 12일 사직 SSG전을 앞두고 추신수와 모처럼 해후했다. 메이저리그 텍사스에서 한솥밥을 먹었던 사이로 지난해 추신수가 마이너리거들에게 지원금을 줬을 때 받은 기억도 있다. 사진제공 | 브랜든 맨

    2021년 5월 12일 사직구장. 타격훈련을 준비 중이던 추신수(39·SSG 랜더스)에게 사복 차림의 한 외국인이 다가갔다. 브랜든 맨 롯데 자이언츠 퓨처스(2군) 팀 투수 코디네이터였다. 추신수는 한껏 반가운 표정을 지으며 맨 코디네이터에게 인사를 건넸다. 추신수가 메이저리그(ML) 시절 베푼 통 큰 배려가 낳은 인연이 1년 뒤 한국에서 이어졌다.
    37세의 맨 코디네이터는 150㎞대 중반의 속구를 자랑하던 좌완투수였으나 지난해를 끝으로 유니폼을 벗었다. 2018년에는 꿈에 그리던 ML 무대를 처음 밟았다. 텍사스 레인저스는 미국과 일본 독립리그를 오가던 그에게 불펜투수 역할을 기대했다. 당시 텍사스 클럽하우스 리더는 아드리안 벨트레(42)와 추신수였다. 추신수가 146경기에서 타율 0.264, OPS(출루율+장타율) 0.810, 21홈런, 62타점을 기록하며 올스타에 선정됐을 정도로 활약했을 때다. 어깨가 올라갈 만한 성적이었지만, 추신수는 오히려 불안한 입지의 동료를 더 챙겼다.

    맨 코디네이터도 추신수의 케어를 받은 이 중 한 명이었다. “정말 세심하고 친절했던 동료였다. 클럽하우스에서 사소한 이야기부터 적응에 도움이 되는 것들까지 하나하나 알려준 기억이 여전히 선명하다. 짧은 시간이었지만 많은 것을 배웠다”고 회상하는 이유다.

    ‘리빙 레전드’의 존재감은 오히려 집에서 더 크게 느꼈다고. 맨 코디네이터의 아내는 한국인이다. 야구팬인 아내에게 남편이 콜업돼 추신수를 만난다는 사실은 신기했다. 맨 코디네이터는 “아내가 나보다 더 놀라워했던 기억이 선명하다”고 돌아봤다.

    ML에서 확실한 눈도장을 찍진 못했다. 맨 코디네이터의 빅리그 성적은 7경기에서 8.1이닝 5실점이다. 2019년 지바롯데 마린스에서 뛰었던 그는 2020년 다시 텍사스와 마이너리그 계약을 맺었다. 하지만 신종 코로나바이러스 감염증(코로나19)의 악령이 전 세계를 덮쳤다. ML은 60경기 초단축 시즌으로 진행됐고, 마이너리그는 열리지 못했다. 경제적 어려움을 겪는 마이너리거들 중에는 아르바이트까지 하며 어렵게 생활하던 이도 있었다.

    추신수가 손을 뻗었다. 익히 알려졌듯 총 191명의 텍사스 산하 마이너리거들에게 각각 1000달러(약 113만 원), 총 19만1000달러(약 2억2000만 원)를 지원했다. 아무리 고액 연봉자라고 해도 쉽지 않은 결정이었다. 당시 추신수는 “마이너리그는 모든 것이 어렵다. 재능이 있고 훌륭한 선수들이 생존을 위해 다른 일을 하는 걸 원치 않는다”고 말한 바 있다.

    맨 코디네이터도 지원을 받았다. 그는 “경제적으로 어려웠던 시기다. 나처럼 가족이 있던 마이너리거들은 특히 그랬다. 단순히 금전적 도움을 받았다는 걸 떠나 마음을 써주는 데 고마움을 느꼈다”고 말했다.

    추신수가 정규시즌 첫 부산 원정을 오자 맨 코디네이터는 한달음에 상동에서 사직까지 달려왔다. 16년간 ML에서 뛰었음에도 늘 겸손하게 동료를 챙겼던 추신수의 배려가 만든 장면이다.

    사직 | 최익래 기자 [email protected]

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